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NASA:我们不够钱登陆火星

2020-06-08

NASA:我们不够钱登陆火星

没想到,NASA 也有「哭穷」的一天。

4 天前,在美国太空学会的一次推进器会议上,NASA的载人计划负责人,Bill Gerstenmaier 终于公开承认了一个事实——NASA 可能没有足够的经费进行将人类送上火星的科研计画。

NASA:我们不够钱登陆火星
NASA的载人计划负责人,Bill Gerstenmaier

他当时的原话是:「我没有办法给出人类登上火星的时间,因为我们关于火星的预算成长只有区区 2%,我们目前也没有能够让人在火星表面生存的系统。同时,如何下降并且着陆到火星表面依旧是一个巨大的挑战。」

NASA:我烧起钱来,自己都怕
NASA:我们不够钱登陆火星

NASA 2016 年度具体预算里关于火星的探索主要分两部分,第一部分归属于「行星科研」,预算额为 13.6 亿美元,不足全年预算的 10%。与此同时,NASA 还将大量的资金投入到了「探索系统开发」中,这其中就包括了未来可能担负火星登陆任务的 SLS 火箭,以及「猎户座」太空梭。

NASA:我们不够钱登陆火星
SLS 火箭惊人的尺寸,一旦研发成功就将成为史上最大太空载具

根据 Wikipedia 的公开资料,仍在研发中的 SLS 火箭虽然将拥有 LEO70-130 吨的惊人投送能力,,但仅仅在 2011-2015 年就已经花掉了 77.5 亿美元的 NASA 预算。按照目前的预算规划,SLS 火箭实际发射频率仅为每年一次,同时每次发射将再花费 10 亿美元。

简直就是个「无底洞」,所以也有很多人认为 SLS 火箭「掏空了」NASA。

NASA:我们不够钱登陆火星

值得一提的是,在 NASA 2016 年的财政预算报告中,实际上依旧保留了火星探索的宣传页面。页面中还对火星计划的目的进行了描述,虽然现在看起来略微讽刺:「为之后的宇宙探索提供必要的资源,同时让美国保留在太空探索和科学研究上的领先地位。」

在週三的会议上,Bill 也透露了 NASA 未来其中一个可能的新目标——重回月球。

他在现场表示:「我们将继续在月球更广泛的去探索表面是否存在水,如果证明真的有水,我们将会推进月球表面的相关计划,以期能够在月球表面建立探索基地。」

由火星转向月球似乎的确更合理,但另外一层原因同样更容易想到:像 SpaceX 这样的商业太空公司正在快速崛起。

商业太空持续崛起
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美国副总统 Mike Pence,REUTERS/Joshua Roberts

就在 7 月初,美国副总统 Mike Pence 曾来到甘迺迪太空中心,他当时表示:「川普和他发誓要恢复美国在太空的领导地位。」同时,他还专门表示:「通过和我们商业太空伙伴的合作,我们将让太空旅行更安全、更便宜,同时也将更触手可及。美国商业公司目前掌握着最先进的太空技术,这是个事实。」

虽然整段话中并未专门指出对象,但的确像是对 SpaceX、Blue Origin 这一类公司在喊话示好。

毕竟,相比于「无底洞」SLS 火箭,目前已经数次承担 NASA 发射任务的 SpaceX 已经拥有了成熟的 Falcon 9 火箭,同时还将每次发射的成本压缩到了 6200 万美元。如果按照其 LEO 投送能力 22 吨计算,同样的预算 Falcon 9 火箭能运输至少 SLS 火箭 2.7 倍的载货量。

事实上,由 NASA 发起的 SLS 火箭项目主要由另外两家美国太空业巨头来完成:波音、ULA。这两者虽然执行过很多太空计划,但是最大的特点就在于贵。照样「卖」的出的最核心原因,是他们深入政府的複杂关係。

但在赤裸裸、数亿美元的预算面前,似乎美国政府也只能转向 SpaceX 这样的「新生势力」了。

当然,由此而产生的疑问也有一大堆:太空探索以后是否还要以政府为主体?政府是否应该全力扶持相关公司?又是否真的会像科幻片中,出现利用科技控制世界的科技托拉斯?

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